Op vakantie naar Ierland sfeerimpressie

Ierland, land van 1000 tinten groen, land van welkom, land van ongerept natuurschoon. Ierland kun je vergelijken met een soepbord: het midden laag en de randen hoger. Met in tegenstelling tot datzelfde soepbord zou je ook kunnen zeggen dat het midden 'niet veel soeps' is en dat de randen juist heel spectaculair zijn. Hier immers liggen die prachtige kusten, die mooie diepe valleien, hier zijn de mondingen van de vele rivieren en de schilderachtige oude vissersplaatsjes. Maar die bewering is niet helemaal eerlijk.

Wat heeft Ierland u allemaal te bieden? We maken een onderverdeling tussen de verschillende windestreken en counties, een soort provincies.

Een introductie van Ierland

Laat ons maar met het centrum beginnen. Het is een wat saaie vlakte, waar honderden riviertjes, meren en meertjes een ware lappendeken vormen van alle kleuren groen tot vele kleuren blauw. Het is een rustige, agrarische omgeving, met goede wegen, rustige provinciestadjes en ouderwetse dorpjes. Eigenlijk is het jammer om er vlug doorheen te zoeven op weg naar het opwindende kustgebied, want er is best wel veel te beleven. Er staan talloze prachtige kastelen, abdijen en kerken te wachten op een geïnteresseerd bezoek. De bevolking is uitermate vriendelijk en gastvrij. De hotels vaak nog familiehotels en de pub nog het terrein waar de plaatselijke wetenswaardigheden worden uitgewisseld bij een rokerig turfvuur. 's Zondagsmiddags komen de gezinnen uit alle uithoeken naar de landelijke hotelletjes waar de befaamde Sunday Lunch wordt geserveerd. Meestal is dat rosbief of varkensvlees met aardappelpuree, frites, gesmoorde kool en jus, veel jus! De keuken in deze landelijke, door het toerisme vergeten gebieden, is nog traditioneel, dat in tegenstelling tot de mondaine keuken die je langs de hele kust en in Dublin wordt voorgeschoteld.

Dublin

We noemden het zojuist: Dublin. Een bruisende hoofdstad waar zelfs na jarenlang bouwen, nog steeds geen hotelkamers genoeg zijn. Deze moderne hoofdstad is ongekend populair bij de jonge toeristen die er een nachtleven zoeken dat zijn gelijke niet kent in Europa. De wat oudere toerist zoekt er het bruisende van een moderne stad, de cultuur in de musea, de sfeer in de pubs en op de markten, een prima keuken en een keur aan toeristische attracties.

Wicklow

Als we met de klok meedraaien gaan we door het bekende wandelgebied van de Wicklow Mountains. Een prachtig glooiend landschap, verraderlijk lieflijk vanwege de plotseling opkomende mist uit zee of de striemende wind en regen. Menig geroutineerde wandelaar heeft zich al op deze lage bergketen verkeken. Dit gebied is tevens bekend om de mooie tuinen van de oude landhuizen en last but not least: het mystieke gebied rond Glendalough, een oeroude plaats waar ooit de monniken een godsdienstcentrum hadden dat door jonge gelovigen uit de hele toen bekende wereld werd bezocht. Denk maar dat het een hele tocht moet zijn geweest om vanuit bijvoorbeeld Rome naar het onherbergzame Zuiden van Ierland te reizen. De oude kerkjes, kapellen en kluizen van de kluizenaars staan er dromerig nog ouder te worden.

Waterford

Via het zonnige zuid oosten komen we bij Waterford. Een grote provincie, rijk door visserij en landbouw. Bij het woord 'Waterford' begint de kenner al te glimmen: uit de gelijknamige hoofdstad komt immers het werkelijk wereldberoemde kristal in vele tinten en vormen. De grootste luster ter wereld kun je vanaf de straat zien hangen in het Visitor Centre, waar je een openbaring aan wetenswaardigheden ten deel valt.

Cork

Voordat we naar het gonzende Cork doorreizen, brengen we een bezoek aan Middleton, de stad waar de Jameson whiskey gedestilleerd wordt. Ook hier kunt u laten uitleggen hoe het allemaal begonnen is met dat geestrijk vocht. U kunt er proeven en kopen!

Dan echt naar Cork! De hoofdstad van het schitterende graafschap Cork. De stad heeft een opvallende mix van ouderwets met modern.. Het is een smeltkroes van verschillende culturen, van Iers en Engels, van antiek en modern, een mix die je ziet in de architectuur van de stad, op de markten, in de winkels, op de theateraffiches. Een sfeer ook die je in het begin verwart. De saaiste pub naast een supermoderne modewinkel met helaas ook supermoderne prijzen! De heerlijkste boekwinkels en in de kleine achterafstraatjes de leukste hallen met antiek en rommel. De traag stromende Lee doorsnijdt de drukke stad. Veel bruggen dus en veel prachtige panden in de oude binnenstad. Iets ten noorden van de stad ligt het piepkleine stadje Blarney, een waar toeristenoord met een heus kasteel en mooie puur Ierse winkels. Hier koop je de echte Ierse truien, de potten en schalen van beroemde 'potters' en nog veel en veel meer!

Een bezoek aan Kinsale, iets ten zuiden van de stad, is een must. Het wordt heel terecht het Saint Tropez van Ierland genoemd. Hier lopen de filmsterren, schrijvers, schilders, fotografen en dichters te slenteren langs de jachthaven en door de steile steegjes die vanaf de haven het binnenland in kronkelen. Smulpapen vind je in de talloze beroemde restaurants en 's zondags slenteren hele hordes toeristen door de propvolle winkelstraatjes. Ook hier veel typische Ierse producten, maar ook Frans antiek en unieke Belgische juwelen koop je in Kinsale.

Verder naar het westen komen we langs het fleurigste plaatsje van Ierland, het kleurige Clonakilty aan de schilderachtige baai. De hele zuidwest punt is een waar genot om te verkennen. Een zeer afwisselende kust, een zacht glooiend binnenland. Kleine jachthaventjes, oude kerkjes, snelstromende beken en vele, honderden prehistorische overblijfselen.

Kerry

Als we over de grens komen tussen Cork en Kerry valt het meteen op dat Kerry ruiger is, dramatischer in zijn landschap, onherbergzamer in de valleien en rond de hoogste bergen. Niet helemaal onterecht geprezen als een van de schilderachtigste streken van Ierland. Hier concentreert zich dan ook het Grote Toerisme. Alles en iedereen is zich hier bewust van dat toerisme. Men kan hier dan ook kiezen uit een ongekende keur aan hotels, Bed & Breakfast adressen of vakantiewoningen. De restaurants zijn van Iers tot Japans en ook in de winkels koop je de meest exotische dingen. In Kerry moet je eigenlijk de Ring of Kerry gezien hebben, alhoewel de kenners het schiereiland juist ten zuiden ervan als eerste heerlijkheid aanwijzen. Het laatste Keltische bolwerk van Europa wordt door velen in Dingle bezocht. Bezoek er de dramatische overblijfselen van een even dramatisch verdwenen cultuur die ongekend wreed was en toch de prachtigste gouden voorwerpen wist te produceren.

Boven Tralee wordt het gebied beheerst door de invloed van de machtige, snelstromende rivier de Shannon. Het gebied is laag, groen, agrarisch en nog authentiek Iers in de saaie stadjes en dorpjes. Kastelen staan her en der te glimmen in hun oude glorie of triest te wachten tot de volgende muur bezwijkt onder karrevrachten klimop.

Clare

Aan de overkant van de Shannon rept een ieder zich snel door een met keien en stenen muurtjes verdeeld landschap naar een van de hoogtepunten van Ierland: The Cliffs of Moher. Een dramatisch stukje kust met huizenhoge klippen vanwaar een blik over de Atlantische Oceaan stuitert op de beroemde Arran Eilanden voor de kust. Helaas wordt dit spektakel toeristisch niet helemaal goed begrepen en moet men zich een weg banen tussen verkopers van jassen, vesten, Ierse muziek en pijprokende bastaardhondjes. Als je dit soort dingen leuk vindt dan is het natuurlijk fantastisch. U bent echter gewaarschuwd.

Connemara

We gaan via het historische en oergezellige Galway naar de Connemara, een gebied dat beroemd is om zijn prachtige berglandschap, de duizenden meren, de snelstromende rivieren, de prachtige vergezichten en de steeds weer wisselende kleuren groen. De jachtige wolken werpen hun schaduwen over een bijzonder geschakeerd landschap, omzoomd door grillige strandjes. Op de grote turfvelden drogen de stapeltjes turf in de pittige wind. Een kleurige hooker, een kort kittig vrachtscheepje, zeilt in een rechte streep naar een van de eilanden voor de kust. Schapen liggen tegen de avond te suffen op het hete asfalt van de smalle weggetjes. Hier kun je dus niet echt eens lekker hard doorrijden: dit moet je traag en opmerkzaam absorberen.
De Connemara is zo'n speciaal gebied te midden van al het overige Ierse natuurschoon, dat het toch de moeite waard is om daar een flink hoofdstuk over te schrijven. Het is door de eeuwen heen altijd een heel geïsoleerd gebied geweest. Over land dan, want over zee wist men al heel vroeg de rijke wateren te vinden. Maar de weg van de stad Galway naar het achterland bestond uit een geitenpad! Alles ging verder over water. De stad Galway had eeuwenlang nauwe banden met Spanje. Dat vanwege de oorlogen tussen Engeland en Spanje. De handel ging gewoon door via het Ierse Galway. Men gelooft overigens stellig dat Columbus hier voor het laatst voet aan Europese wal zette vooraleer hij de oversteek maakte naar Amerika, en er in de kathedraal om sterkte bad.

Pas in de vorige eeuw kwam er een fatsoenlijke weg naar de Connemara. Eerst moest men nog door het dorpje Oughterard. In de jaren 50 vroeg men u daar nog, bij het reserveren van een hotelkamer, of u met of zonder licht wilde! Als u MET licht wilde kreeg men een armzalig peertje mee en moest u dat in de lamp draaien!
Eenmaal dit schilderachtige en nu zeer toeristische dorp voorbij, ziet men in de verte de majestueuze toppen oprijzen van de Twelve Bens, de bergen die het silhouet vormen van de Connemara. U komt nu in het gebied van duizenden kleuren groen. En steeds wisselen die kleuren op de ruige flanken, vanwege de jagende wolken die van ver boven de oceaan hier hun schaduwen komen werpen. Ze schuiven over blikkerend witte stranden, diep blauwe meren, glinsterende rotskusten, kleine dorpjes, kleurrijke haventjes en over de lappendekens van de talloze turfvelden. Hier wordt de turf nog op traditionele wijze gestoken en gebruikt. Tegen het ondergaan van de zon begint het in de Connemara hevig te geuren en prikkelt de kruidige rook in je neus. Ook in de pubs en restaurants laaien dan de vuren hoog op, zomer en winter, maakt niet uit. Branden moet het!
En uit de keukens komen de meest hemelse geuren. Eet hier eens een Irish stew of fish showder, een dikke romige soep met grote brokken verse vis en krab. Dat serveren ze door heel Ierland met van die heerlijke stukken soda bread. Brood gemaakt van grof meel met karnemelk, niet gerezen, zo in de oven. En dat dan consumeren met van die typische zoute boter. Liefje wat wil je nog meer? Een Guinness please!!

De Connemara is een zeer gewild land bij de rijken der aarde. Die komen hier golfen en vissen. De duurste visstekjes ter aarde kun je hier vinden, zoals bijvoorbeeld op het visgebied van Ballinahinch Castle. Een schitterend landhuis met hotel. Maar tegenover de receptie een deur naar de pub waar iedereen, en dan ook iedereen! zo maar kan binnenlopen voor een verse pint. En niemand die er zijn voeten veegt of vuile laarzen uittrekt hoor. De tegenstellingen zijn groot en lopen toch zo gladjes door elkaar. Want men kan heel goedkoop een visvergunning afhalen op ieder postkantoor en men zal u dan meteen vertellen waar u die dag het beste kunt gaan vissen.
Ook ruiters kunnen hier hun hart ophalen. Dit is immers de grond van de Connemara Ponies, de wilde paardjes met het stevige lijf van een pony en het fijne hoofd van een Arabier. De rassen werden immers eeuwen geleden gekruist en het resultaat is dit pittige beest met zijn eigen wil en ongelooflijk uithoudingsvermogen. Men kan zich bij vele maneges inschrijven voor lessen of voor dagtochten door de majestueuze bergen. In augustus zijn er paardenmarkten in Maam Cross en in Clifden.

Cottage Centre biedt in de Connemara een ware weelde aan prachtige cottages. Van de eenvoudige traditionele cottage met alle nodige comfort tot aan luxe nieuwbouw landhuizen en bungalows met vele toeters en bellen. Bijna allemaal hebben ze zicht op zee of op een meer. Ze liggen eenzaam of vlakbij een klein dorp. Sommigen in het bruisende Clifden, een knoertgezellige stad met terrassen en leuke winkels. Of bij het bedrijvige Cleggan, daar waar de kleine ferry de lading en personen verscheept naar de voor de kust gelegen historische eilanden, zoals bijvoorbeeld Inishbofin.

Mayo & Sligo & Donegal

We laten het warmste gedeelte achter ons en reizen nu door de grillige, onbedorven noordelijkste provincies. Zowel Mayo, Sligo en Donegal zijn nog vrij ongerepte streken waar het toerisme nog over de grenzen moet druppelen. Maar het komt er aan! Want tesamen met het prachtige Noord Ierland zijn dit de provincies die nog volop ontdekt moeten worden. Dit zijn de laatste ongerepte bolwerken van oer Ierse muziek en de helaas wegebbende verhaalkunst. Waar de inwoners nog bij elkaar gaan zitten om te musiceren en de oeroude griezelverhalen te vertellen. Waar de oude danspatronen nog vonken uit de hakken doen slaan. En waar de pastoor nog steeds het beste stuk vlees krijgt en de nonnen goudsbloemen voor op het altaar. Ierland puur het bestaat nog!


Reizen en vervoer naar en in Ierland

U kunt Ierland met eigen vervoer via Engeland en Wales aandoen. U zult eerst met de boot of trein vanaf Calais naar Dover of Folkestone reizen. U kunt vanuit Wales of Schotland met de volgende verbindingen per boot doorreizen:
Fishguard & Rosslare / Holyhead & Dun Laoghaire / Holyhead & Dublin / Cairnryan & Belfast / Pembroke - Rosslare

Er zijn voldoende rechtstreekse vluchten op Belfast, Dublin of Cork. U kunt op het vliegveld een huurauto nemen zodat u in Ierland vrij bent waar u heen wilt.

Het is ook mogelijk met de bus of trein door Ierland te reizen, echter is het netwerken van treinen nogal klein.

Activiteiten in Ierland

In Ierland komt de natuurliefhebber goed aan zijn trekken. Er zijn in heel het land meer dan genoeg wandelroutes en fietsroutes.
De golfer kan van het vroege voorjaar tot de late herfst overal een prima partij golf spelen op een van de vele gerenommeerde golfcourses.

Sportvissers en duikers kunnen ten alle tijden vissen op de meren en rivieren, aan stranden en op zee. Surfers gaan naar Bundoran, een geheim surfplekje bij zowel professionals als amateurs.